Komet Leonard – sjajna repatica za kraj godine?

Komet C/2021 A1 Leonard približava se Suncu i, prema nekim prognozama, mogao bi postati najsjajniji komet 2021. godine. U prvoj polovini prosinca trebao bi doći do magnitude +4. To znači da bi ga bilo lako vidjeti dalekozorom ili malim teleskopom, a s dovoljno mračnih mjesta i golim okom.

Komet Leonard (C/2021 A1) vjerojatno će postati najsjajniji komet 2021. godine. Dobro se sjećamo kakvu nam je lijepu predstavu priredio NEOWISE u nedaćama opterećenoj 2020. i, naravno, nadamo se da će i Leonard biti barem donekle takav. Ipak, kako je to sročio poznati David H. Levy, “kometi su kao mačke: imaju rep i čine što god ih je volja”.

To znači da nitko pouzdano ne zna kako će komet na kraju izgledati kad bude prolazio pored Sunca i Zemlje. Astronomi su se više puta opekli na najavama spektakularnih “kometa stoljeća” – notorni primjer je Kohoutek iz 1973., a jedan od svježijih ISON iz 2013. Bio je najavljen spektakl, no ISON nije preživio perihel: raspao se prolazeći pored Sunca i postao, kako je rekao netko sklon jezičnim smicalicama, ISOFF. S druge strane, prošlogodišnji NEOWISE nije bio spektakularno najavljen, a postao je najsjajniji komet još od Hale-Boppa iz 1997.*

* – McNaught iz 2007. bio je sjajniji, ali vrlo slabo vidljiv sa sjeverne polutke.

Stiže Leonard

Komet C/2021 A1 Leonard otkriven je 3. siječnja 2021. Spazio ga je astronom Greg Leonard sa zvjezdarnice Mount Lemmon u Arizoni, SAD, i bio je to prvi komet otkriven u ovoj godini (odatle oznaka A1). Putanja mu je retrogradna, što znači da oko Sunca putuje u suprotnom smjeru od planeta i većine drugih tijela (slika ispod). Već je tada, na udaljenosti od 750 milijuna kilometara od Sunca – što je otprilike na udaljenosti Jupiterove orbite – pokazivao naznake repa. Upravo negdje na toj udaljenosti, naime, metanol i voda počinju sublimirati – prelaziti iz čvrstog u plinovito stanje. Leonard je, osim toga, i jako brz: juri brzinom od 70 kilometara u sekundi, u odnosu na Zemlju.

Putanja kometa Leonard kroz unutarnji Sunčev sustav
Putanja kometa Leonard kroz unutarnji Sunčev sustav. Prikazan je u perihelu, 3. siječnja 2022. Prikaz u programu Starry Night.

Leonard će najbliže Zemlji proći 12. prosinca na udaljenosti od vrlo udobnih 34.9 milijuna kilometara. Šest dana kasnije proletjet će svega 4 milijuna kilometara od Venere, a u perihel, najbliže Suncu, doći će oko 3. siječnja 2022. – ravno godinu dana od otkrića. Nakon toga izletjet će iz Sunčeva sustava i više se nikada neće vratiti.

Koliko će biti sjajan

Stručnjaci za komete uglavnom se slažu da bi Leonard mogao doseći magnitudu 4. To znači da bi bio lako vidljiv dalekozorom i malim teleskopom, a s vrlo mračnih mjesta i golim okom. Uz malo sreće i pomoć optičkih fenomena mogao bi biti i sjajniji, možda i negdje oko magnitude 1 ili 2, što se dogodilo kometu McNaught iz 2007.

Dobra stvar je to što Leonardu ovo nije prvi posjet Suncu. Čini se da je već prolazio ovim krajevima negdje prije 70 tisuća godina. Kometi koji nam dođu prvi put imaju tendenciju da počnu jako svijetliti dok su još daleko pa se onda pretvore u “ćorak” kad se približe. Leonard ne spada u tu skupinu. Dobra stvar je i to što će Leonard proći razmjerno blizu Zemlji i Suncu.

Svjetlosna krivulja kometa C/2021 A1 Leonard
Svjetlosna krivulja kometa C/2021 A1 Leonard. Bijeli križići su rezultati promatranja, krivulja je očekivana magnituda, okomita crta je datum perihela. Izvor: Comet Observation Database

Ipak, kometi su obično najsjajniji nakon što prođu perihel i počnu se udaljavati od Sunca. Leonard će u to vrijeme biti izgubljen u Sunčevom sjaju i vrlo će se brzo udaljiti i izblijedjeti. Zemljani će imati vrlo kratko vremensko razdoblje u kojem će ga moći vidjeti.

Stoga, hoće li Leonard biti najbolji komet 2021.? Zasigurno, budući da drugih sjajnih uopće nije bilo. Hoće li biti prizor koji se vidi jednom u životu? Sigurno, budući da se više nikad neće vratiti. Ali hoće li postati novi NEOWISE? Vjerojatno ne. No, sjetimo se one da su kometi kao mačke…

Kako ga vidjeti

Komet Leonard u drugoj polovici studenoga kreće se iz zviježđa Lovačkih pasa prema Volaru. U vrijeme pisanja ovog teksta magnituda mu je oko 8 s tendencijom daljnjeg povećanja sjaja. Može ga se vidjeti na jutarnjem nebu, prije svitanja, razmjerno visoko na istoku. No, još uvijek je potreban teleskop.

2. prosinca Leonard će proći blizu sjajnog kuglastog skupa M3, a 6. prosinca blizu sjajne zvijezde Arktur u Volaru. Negdje u to vrijeme, početkom prosinca, trebao bi postati (granično) vidljiv golim okom.

Komet Leonard na istočnom nebu pred zoru 15. studenoga 2021., oko 5:30. Krivulja je orbita kometa. Prikaz u programu Starry Night.
Komet Leonard na jutarnjem nebu 6. prosinca bit će blizu sjajne zvijezde Arktur. Izgled kometa je samo prikaz u programu i ne znači da će stvarni komet tako izgledati. Prikaz u programu Starry Night.

Zanimljiv prizor mogli bismo vidjeti 8. prosinca kada Zemlja prođe kroz ravninu Leonardove putanje. Zbog kuta gledanja komet bi tada mogao biti sjajniji, a mogli bismo vidjeti i “antirep”. Također, kut pod kojim ćemo vidjeti komet mogao bi dodatno pojačati njegov sjaj, kao što se to dogodilo kometu McNaught. Više o tome na Sky&Telescope.

Prema perigeju, 12. prosinca, Leonard će biti sve sjajniji, ali i sve niže na jutarnjem nebu, sve bliže Sunčevom sjaju. Nakon 12. prosinca prijeći će na večernje nebo i bit će vidljiv nakon zalaska Sunca, no vrlo nisko u sumračnom nebu. Koliko će tada biti vidljiv – moramo pričekati i vidjeti. Stanovnici južne Zemljine polutke imat će bolji pogled od nas na sjeveru.

Komet Leonard prije svitanja na dan kada je najbliže Zemlji, 12. prosinca. Izgled kometa samo je simulacija i ne mora odgovarati stvarnosti. Prikaz u programu Starry Night.
Komet Leonard nisko na jugozapadnom nebu nakon zalaska Sunca 17. prosinca. Izgled kometa samo je simulacija i vjerojatno neće odgovarati stvarnosti. Prikaz u programu Starry Night.

U svakom slučaju, bit će zanimljivo pratiti komet Leonard u posljednjim tjednima 2021. godine. Možda postane divna repatica, možda od njega ne bude ništa, ili – negdje između – bit će lijep, ali vidljiv samo astronomskim instrumentima i to nakratko.